¿Que es un tensioactivo?

¿Que es un tensioactivo?

El tensioactivo es una molécula dual, es decir, con dos partes yuxtapuestas que le confieren extraordinarias propiedades, tan útiles y necesarias que está en todos lados. 

Hay tensioactivos naturales y sintéticos, pero esta distinción de ninguna manera señala un comportamiento bueno o malo, como veremos.

La estructura básica del surfactante (otro nombre con el cual se lo conoce) es la siguiente:

 

1. Una cabeza, que es hidrófila y polar, es decir, que siente afinidad por el agua y que se mezcla con otros componentes polares igual a ella.

2. Y una cola, que es hidrófoba y apolar, es decir, que huye del agua y se mezcla con compuestos apolares semejantes a ella.

molecula de tensioactivo

 

Los líquidos presentan una resistencia a aumentar su superficie, a desparramarse, esto se llama tensión superficial. En el agua es muy elevada, por eso se forman las gotas. Los tensioactivos son capaces de modificar esa tensión de superficie, de hacer más “blanda” la superficie, y así lograr que un líquido moje más, o que dos sustancias que no se mezclan puedan mezclarse, o ubicarse entre un sólido y un líquido para limpiar. En otras palabras algunos son humectantes, otros detergentes (forman espuma), o emulsionantes (forman cremas), pueden ser dispersantes o  solubilizantes. 

Otra característica que les proporciona la dualidad polar- apolar, es formar estructuras como micelas, cristales líquidos, liposomas o geles. Uniendo sus cabezas y dejando afuera sus colas pueden englobar adentro sustancias acuosas o polares, uniendo sus colas y dejando afuera sus cabezas pueden guardar adentro sustancias apolares.

 

Tensioactivos naturales:

 

Como ejemplo de tensioactivo natural mas emblemático serian los fosfolípidos de la membrana celular. Los fosfolípidos forman un sandwich que separa el interior de la célula del espacio acuoso. También hay un tensioactivo en el pulmón que permite la respiración. La bilis es un tensioactivo que ayuda a absorber las grasas de la comida. 

Por otro lado tenemos a las saponinas, los tensioactivos naturales del reino vegetal. Estas saponinas sirven de insecticida y defensa natural a las plantas, pero en agua cuando se agita forman una espuma capaz de limpiar.  Por via oral en grandes cantidades irritan el tracto digestivo, por esto debemos lavar bien la quinoa y los garbanzos, por ejemplo. Algunas son beneficiosas como la escina del castaño de Indias para la insuficiencia venosa, pero por otro lado al contacto con la sangre las saponinas rompen los glóbulos rojos.

Los pueblos originarios sudamericanos aprovecharon esta cualidad de ciertas plantas para su higiene personal y lavar su ropa. Eran tan limpios que sorprendieron a los no-muy-higiénicos europeos. 

 

Tensioactivos sintéticos:

 

La extracción y concentración de saponinas es muy difícil y costosa para ser utilizada como tensioactivo principal en el mundo actual. Pero el hombre encontró la forma de sintetizar tensioactivos, primero a partir de sustancias renovables, luego a partir de petroquímicos. Este hecho es importante porque, como sabes, la higiene es la  primera defensa contra enfermedades.

Existen diferentes tensioactivos con diferentes aplicaciones, y claro, hay que saber elegir cual es la mejor opción para una tarea concreta. Por suerte, en la actualidad, la industria y los consumidores responsables buscan alternativas de tensioactivos biodegradables, de fuentes renovables, respetuosos con el medioambiente y seres vivos.

La clasificación de tensioactivos más aceptada es en base a la carga electrostática de la cabeza cuando se encuentran en agua:

Aniónicos: carga negativa. Mucha atracción con el agua, y arrastran muy bien las grasas. En casi todas las formulaciones para limpiar, el tensioactivo principal es de este tipo. El más antiguo hecho por el hombre es el jabón.

Catiónicos: carga positiva. Tienen poder bactericida y alguicida, y se usan en el ambiente de la salud para desinfectar. Se adhieren a superficies cargadas negativamente, como la piel y el cabello, formando una película protectora que se siente muy suave al tacto (acondicionadores).

No iónicos: sin carga neta. Son moléculas grandes que pueden convivir con otras moléculas positivas o negativas, por eso son indicados para formulaciones complejas.

Anfóteros: la carga electrostática depende del medio donde estén.

¿Y porque los detergentes forman espuma?

Por su capacidad de mezclar cosas, cuando se agita una solución que contiene un tensioactivo, entra aire y queda atrapado. Una burbuja es aire rodeado por una capa de tensioactivo, luego una fina capa de agua, y otra vez una capa de tensioactivo.

burbuja

En la espuma, las burbujas se reúnen y forman estructuras de bellas geometrías, que repiten su morfología en diferentes direcciones y tamaños. 

Ahora te explicamos cómo limpian los shampoos:

Las glándulas sebáceas de los folículos pilosos fabrican el sebo que lubrica y protege el cuero cabelludo y cabello. En esta sustancia aceitosa quedan adheridos el polvo, células muertas, bacterias, y todo lo que este en el ambiente. Con el tiempo, y sumando las sales del sudor, el cabello se ve opaco, sucio y duro. Con agua sola podes arrastrar las sales que son solubles en ella. Como sabemos el aceite (apolar) no se mezcla con el agua (polar), por lo que toca usar un tensioactivo que mezcle ambos. Las grasas se rodean de las colas del tensioactivo (apolares) y con ayuda de la agitación, la arrancan formando micelas, mientras que las cabezas (polares) quedan unidas al agua. Así, en el enjuague, las micelas con suciedad son arrastradas por el agua.

tensioactivo limpiando grasa del pelo

Este es el mecanismo de limpieza así sea que laves los platos, el auto, la ropa, o tu cabello. La diferencia esta, como dijimos, en la suavidad y calidad de los tensioactivos.

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22 de Octubre, 2020.